探索30年太空梭計畫謝幕‧美太空地位恐不保

猶記得六年前太空梭重返任務NASA Returns to Flight,台灣時間廿一日下午五時五十七分美國國家航空暨太空總署(NASA)太空梭「亞特蘭提斯號」(Atlantis)安然降落在佛羅里達州卡納維角甘迺迪太空中心,歷時卅年的美國太空梭計畫在完成第一百卅五次任務之後,也就此譜下終曲。
STS-135 亞特蘭提斯號

美國太空梭計畫共建造五架太空梭,一九八一年四月十二日展開飛行第一次任務。其中「挑戰者號」在一九八六年一月發射時解體,「哥倫比亞號」二○○三年二月返航時在高空爆炸,各造成七位太空人殉職,太空梭機隊也僅存三架。

卅年來,五架太空梭共飛行約八億七千二百卅萬公里,環繞地球逾二萬一千一百五十次,載運來自十六國的三百五十五名太空人,在太空則待了一千三百卅三天,相當於四年歲月。

美國為節省每年四十億美元的作業與維修成本而結束太空梭計畫,未來資金將轉用於研發可登陸小行星、月球甚至火星的太空飛行載具。太空梭項目告一段落後,美國太空總署數以千計僱員將失業。美聯社報道,僅甘迺迪航天中心,預計就有2000名員工自22日起將陸續收到解聘通知書。

「亞特蘭提斯號」安返地球,為美國航太總署(NASA)的太空梭任務畫下句點。與發射地點佛羅里達州「甘迺迪太空中心」僅一河之隔的小鎮提圖斯維爾(Titusville),在仰仗太空計畫繁榮半世紀後,也從雲端跌入谷底。

提圖斯維爾人口四萬五千人,太空中心四成員工均在此定居,商業活動也繞著太空計畫打轉。

這裡是觀看太空船發射的最佳景點,每到升空日,飯店、餐館總是熱鬧滾滾。每年約有百萬觀光客造訪。

太空梭退休後,中心逾八千名員工將成無業遊民,到七月底僅剩兩千人留守。佛州失業率高達一一%,加上這波失業潮,恐將導致「超完美經濟風暴」。類似經濟衝擊,靠太空中心吃飯的「太空海岸」眾城鎮亦無法倖免。

面對沒有太空梭的未來,鎮民感傷又茫然。民眾表示,歐巴馬取消「星座」月球探測計畫,等於宣告太空中心大幅裁員已成定局。不過有居民認為,一旦私人企業展開建造載人太空船計畫,況且退休的亞特蘭提斯號將在太空中心「養老」,人潮不至於散盡。

美國有線電視新聞網(CNN)在亞特蘭提斯號降落幾小時後進行電話民調,結果發現,超過半數的受訪者認為,結束太空梭計畫對美國不利,因為美國目前並無明確的後續發展計畫;64%的人認為,美國在太空探險上領先俄羅斯以及其他國家至關重要。

未來幾年,美國太空人將搭乘俄羅斯「聯合號」火箭進入太空,但「共乘」費用驚人,1個座位從5,000萬美元起跳。

NASA強調,美國的載人太空飛行事業仍然一片光明,NASA正全力擘劃下一個劃時代的太空探險任務,也就是在15年內送太空人登陸近地小行星(NEA),以評估小行星上的水、鐵、鎳、白金等資源,實驗開採方法,並且研發和測試預防小行星與地球發生擦撞的方法。

美國國防部最大軍火承包商洛克希德馬丁公司,已經拿到NASA的64億美元合約,建造「獵戶太空艙(Orion capsule)」,預定2016年首度升空試飛;但NASA必須先解決發射系統問題,而最大變數就在於預算。

由於預算拮据又缺乏政治共識等因素,美國至今無法就載人太空飛行任務前景,提出具體規劃,許多人擔心美國太空事業領導地位可能從此一落千丈。

如果NASA在未來幾年真的束手無策,美國載人太空飛行將再交由軍方主導。全球安全網站總裁派克估計,美國國家安全和軍方的太空預算將達到400億至500億美元,是NASA全部預算的2倍以上。

STS-135 亞特蘭提斯號 STS-135 亞特蘭提斯號

(編輯自:http://showbiz.chinatimes.com/world/110504/112011072200069.html
http://showbiz.chinatimes.com/world/110504/112011072200155.html
http://news.rti.org.tw/index_newsContent.aspx?nid=308698&projectID=2)

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